In Memoriam: Natalie Buchet Ritchey

A note from Nathalie’s colleagues, in the Department of French at Wellesley College: 

“It has been a privilege to work with Nathalie Buchet Ritchey for thirteen years. Her generosity, collegiality and elegance were unparalleled. She was a marvelous and exceptional colleague. Her brilliant scholarship inspires us to be more demanding of ourselves as scholars, just as she inspired her students by her own example. Many of her students said she made a huge difference in their experience at Wellesley. We were lucky to share her ‘joie de vivre.'”

Nathalie Buchet Ritchey, the distinguished chairperson of the French Department at Wellesley College, died at the age of 43. Nathalie grew up in Brest but always longed for the city life and associated academic challenges. She was only 16 in 1980 when she received her high school diploma with highest honors. She then went on to attend l’École Normale Supérieure de Fontenay aux Roses, and La Sorbonne Nouvelle in Paris. In 1984, she wrote her Master’s thesis on Virginia Wolf and in 1985 she was granted the title of Professor agrégé in English. Upon moving to the United States, she completed both her Masters and PhD in French Studies at Brown University with a specialty in nineteenth-century French literature.  Her thesis advisor, Naomi Schor, wrote of her in 1992: “Nathalie has it all: a native speaker of French, a superbly trained product of the fiercely competitive system of the ‘grandes écoles,’ a near-native speaker of English, Nathalie has the potential to become a leading scholar in the field of French.” Indeed, in 2007, she is considered one of the most talented scholars of her generation.   Her first book Fictions du scandale: Corps féminin et réalisme romanesque au dix-neuvième siècle was published in 1998. She was finishing her second book Révolutions obliques: politique et poétique en France à l’ère romantique. Prof. Catherine Masson, with the assistance of colleagues, will work toward completing this monograph for publication. Contemporary, Catherine Nesci, Chairperson of the French Department at University of California at Santa Barbara, says, “Although her overarching interpretation is derived from René Girard’s thought on violence and the sacred, she presents her own original vision of the scandal embodied by women in nineteenth-century fictions. For me Fictions du scandale remains a model of feminist scholarship and humanistic inquiry.”  In addition, she co-edited a volume on George Sand and wrote numerous articles on nineteenth and twentieth-century French literature and culture on such authors as Flaubert, Sand, Hugo, Chateaubriand, Baudelaire and Proust.

Nathalie has been teaching in the French Department at Wellesley College in 1994 where she received tenure and full professorship status. She was beloved by her colleagues as well as her students. Diana Chapmen Walsh, President of Wellesley College, says that “Wellesley College is deeply shaken by the loss of this brilliant colleague. Nathalie Buchet Ritchey was a meticulous and original scholar of French literary history. Her devotion to the life of the mind inspired and excited her students and earned her the profound respect of all her professional colleagues. She was a strong and gentle leader who brought intensity, intelligence, and elegance to everything she did. She will be sorely missed here, and she will be long remembered.”

An avid traveler as well as researcher, Nathalie spent time in Europe and Asia on a regular basis. Summers were always spent with the family in St. Cyprien in the South of France, her very favorite retreat.

Mrs. Ritchey is survived by her husband, James Ritchey, three children, Camille Rogers (16), Genny Rogers (13), and Charles Rogers (9), and two-step children, Isaiah Ritchey (9) and Wyatt Ritchey (7). Additionally, she leaves her father Jean-Claude Buchet and mother Nelly (Jamin) Buchet of Ploemeur, France; brother Jean-Marc, sister-in-law Marie-Pierre, nephew Arthur (3) of  La Rochelle, France; sister Laurence, brother-in-law Philippe, nieces Cecile (14), Laura (11), and nephew Ethan (2.5) of Rennes, France. Services will be held at First Parish of Westwood in Westwood at 10:00am, Tuesday, May 29th. Interment will follow.

A fund in the name of Nathalie Ritchey has been created to support cancer research. Contributions should be marked “The Dana Farber Institute GI Research — Nathalie Ritchey Fund.” Checks should be sent to James Ritchey, 45 Churchill Road, Westwood, MA 02090.

James Ritchey
Catherine Masson, Chair
Professor of French Wellesley College

Remembering Nathalie Buchet Ritchey (1963-2007)

We have all known the terror of arriving
alone for the first time at a conference. Alone in a foreign city,
somewhat dazed after a long plane trip. This is how I first met
Nathalie – she and I had just arrived in Santa Barbara for the
Nineteenth-Century French Studies Colloquium in October 1994. We both
obviously looked out of our element. “Vous allez au Colloque?” I asked
her. She seemed very young and a bit terrified, though she was, as
always, beautiful in her elegant French way. “Mais oui,” she answered,
relieved to meet someone from her world. We shared a taxi to the hotel
and immediately hit it off. I recognized right away that this was
someone of great intelligence and, despite her youth, someone with a
deep knowledge of the field. She was an Assistant Professor at
Wellesley at the time, her book not yet out. She was already interested
in George Sand and I encouraged her to submit her work to George Sand Studies, where she did indeed publish two excellent articles (in 1999 and 2003).

But you all know how strange academic life is. Even though you may live in the same area, as Nathalie and I did, if you don’t teach in the same institution, you never meet. Except at Conferences! And that it how it was for us. We met regularly at the Nineteenth-Century French Studies Conferences; in fact, we used to say, laughingly, that it wasn’t “a real Nineteenth-Century French Studies Conference” until both of us showed up. Our friendship developed then over the years, thanks to these annual conferences. At the last one we attended together – in Tucson, in 2003 – the pair of us snuck off at one point during the lunch break in search of some Indian jewelry. Nathalie loved jewelry and always wore something that reflected her graceful style. Usually “serious” about attending as many of the conference sessions as possible, we felt like two school girls playing hooky on that delicious afternoon. I still wear on a regular basis one of the turquoise necklaces that I purchased with her on that day. Nathalie bought, I remember, some lovely things for her two daughters…             Conferences were our reunions. One year she was pregnant with her son. The next she had published her book. She was always smiling, open to others, greeting old friends with pleasure. She had an infectious laugh.

The year 2004 was the bicentennial year of George Sand’s birth – and a year of many cultural events celebrating the writer. For Nathalie and me, it became a year of reciprocal invitations. I was delighted to invite her to give one of the talks at the conference at Cerisy-la-Salle – and her presentation was one of the best. She, in turn, honored me with her invitation to give the inaugural talk at the wonderful Sand Conference she and her colleagues, Catherine Masson, Marie-Paule Tranvouez and Sylvaine Egron-Sparrow, organized so beautifully at Wellesley College

And then there was the Sand Conference in Dublin in June 2006. It was to be her last. On the day after the conference, I had the great pleasure – and privilege, I realize now in retrospect – to spend the entire day in her company, as a group of us went out to Dun-laoghaire to visit the James Joyce Tower, the place that inspired the opening pages of Ulysses. We took a suburban train and walked to the tower, stopping along the way at a local organic market to buy our lunch and have an impromptu picnic on the grass. It was a gorgeous day. We were all relieved that the conference was successfully behind us. The summer was poised promisingly before us. Nathalie spoke of her happiness with her new husband, of her children and step-children, of the challenges and deep pleasures of her “famille recomposée”. It was the last time I saw her healthy, blooming, radiant with joy in her family and full of writing plans for the future.

Nathalie was one of the rising young stars in the George Sand group and a brilliant young scholar of 19th-century French literature in general. Her work on the novel explains her particular interests in Balzac, Flaubert and George Sand. That she was able to produce so much first-rate work during her too short career is remarkable. In addition to her scholarly talents, which were great, Nathalie was a generous colleague, always ready to share her knowledge and literary insights with others. She was young enough to have been my daughter. And this is how I want to remember her – as a beautiful and genial intellectual adoptive daughter, who was snatched away from us much too soon.

Isabelle Naginski

Cela a été un privilège de travailler avec Nathalie Buchet Ritchey pendant treize ans. Sa générosité, sa collégialité et son élégance étaient inégalés. Elle était une collègue merveilleuse et exceptionnelle. Sa brillante carrière académique nous inspire à être plus exigeants avec nous-mêmes en tant que chercheurs, tout comme elle a inspiré ses étudiants par son propre exemple. Nombre de ses étudiants ont témoigné du fait qu’elle avait réellement fait la différence dans leur vie à Wellesley. Nous étions chanceux de partager sa joie de vivre.

De la part des collègues de Nathalie au Département de français à Wellesley College

Nathalie Buchet Ritchey, l’éminente responsable du Département de français à Wellesley College, est décédée à 43 ans. Nathalie a grandi à Brest mais a toujours été attiré par la vie citadine et les défis académiques qui lui sont associée. Elle avait seulement 16 ans en 1980 lorsqu’elle a reçu le baccalauréat mention « très bien ». Elle a ensuite poursuivi ses études à L’École Normale Supérieure de Fontenay-aux-Roses et à la Sorbonne Nouvelle à Paris. En 1984, elle a écrit sa thèse de Master sur Virginia Woolf et est devenue professeure agrégée d’anglais en 1985. Après son déménagement aux États-Unis, elle a obtenu son Master ainsi que son Doctorat à l’Université de Brown, se spécialisant dans la littérature française du dix-neuvième siècle. Sa directrice de thèse, Naomi Schor, a écrit d’elle en 1992 : « Nathalie a tous les atouts nécessaires pour la réussite : de langue maternelle française, une formation extrêmement solide au sein des si compétitives Grandes Écoles, une parfaite maîtrise de l’anglais, Nathalie a le potentiel pour devenir une chercheuse de renom en français ». En effet, en 2007, elle est considérée comme étant une des chercheuses les plus talentueuses de sa génération.

Son premier ouvrage Fictions du scandale : Corps féminin et réalisme romanesque au dix-neuvième siècle a été publié 1998. Elle était en train de terminer son second ouvrage Révolutions obliques : politique et poétique en France à l’ère romantique. Le professeur Catherine Masson, avec l’aide de ses collègues, contribuera à achever cette monographie en vue de la publier. Sa contemporaine, Catherine Nesci, responsable du Département de français à l’Université de Californie à Santa Barbara, explique : « Bien que son travail d’interprétation soit dérivé de la pensée de René Girard sur la violence et le sacré, elle présente sa propre vision du scandale, incarnée par les femmes dans la fiction du dix-neuvième siècle.  A mon sens, Fictions du scandale reste un modèle de recherche féministe et d’étude humaniste ». Elle a par ailleurs coédité un ouvrage sur George Sand et a rédigé de nombreux articles sur la littérature et la culture française des dix-neuvième et vingtième siècles, sur des auteurs tels que Flaubert, Sand, Hugo, Chateaubriand, Beaudelaire et Proust.

Nathalie a enseigné au sein du Département de français à Wellesley College depuis 1994, où elle a ensuite été titularisée et a atteint le range de Full Professor. Ses collègues et ses étudiants l’appréciaient beaucoup. Diana Chapmen Walsh, Présidente du Wellesley College, affirme que « Le Wellesley College est profondément touché par la perte de cette brillante collègue. Nathalie Buchet Ritchey était une chercheuse méticuleuse et originelle en histoire littéraire française. Son dévouement à la vie de l’esprit a inspiré et captivé ses étudiants et lui a valu le profond respect de tous ses collègues. Elle était une dirigeante à la fois forte et douce, qui a apporté de l’intensité, de l’intelligence et de l’élégance à tout ce qu’elle entreprenait. Elle nous manquera grandement et nous nous souviendront d’elle pendant de longues années ».

Fervente voyageuse et chercheuse, Nathalie a régulièrement passé du temps en Europe et en Asie. Elle passait toujours ses étés à St Cyprien avec sa famille dans le sud de la France, son lieu favori pour se reposer.

Madame Ritchey laisse en deuil son mari, James Ritchey, ses trois enfants, Camille Rogers (16 ans), Genny Rogers (13 ans) et Charles Rogers (9 ans), ainsi que deux beaux-enfants, Isaiah Ritchey (9 ans) et Wyatt Ritchey (7 ans). De plus, elle laisse son père Jean-Claude Buchet et sa mère Nelly (Jamin) Buchet, de Ploemeur, son frère Jean-Marc, sa belle-sœur Marie-Pierre, son neveu Arthur (3 ans) de La Rochelle, sa sœur Laurence, son beau-frère Philippe, ses nièces Cécile (14 ans), Laura (11 ans) et son neveu Ethan (2 ans et demi), de Rennes. Le service aura lieu à la First Parish de Westwood à Westwood, à 10h, le mardi 29 mai. L’enterrement suivra la cérémonie.

Un fonds au nom de Nathalie Ritchey a été créé pour soutenir la recherche sur le cancer. Les contributions devront porter le libellé suivant : “The Dana Farber Institute GI Research — Nathalie Ritchey Fund”. Les chèques doivent être envoyés à James Ritchey, 45 Churchill Road, Westwood, MA 02090.

James Ritchey
Catherine Masson, Chair
Professeure de français
Wellesley College

Hommage à Nathalie Buchet Ritchey (1963-2007)

Nous avons tous connu la terreur d’arriver seul(e) pour la première fois à une conférence. Seul(e) dans une ville inconnue, quelque peu abasourdi(e) après un long voyage en avion. C’est ainsi que j’ai rencontré pour la première fois Nathalie – nous venions d’arriver à Santa Barbara pour le colloque des Études Françaises du Dix-Neuvième Siècle en octobre 1994. Nous paraissions toutes deux manifestement en dehors de notre élément. « Vous allez au colloque ? » lui ai-je demandé. Elle semblait très jeune et un peu terrifiée, bien qu’elle était, comme d’habitude, magnifique avec ses manières élégantes à la française. « Mais oui » a-t-elle répondu, rassurée de retrouver quelqu’un de son monde. Nous avons partagé un taxi pour aller à l’hôtel et avons tout de suite sympathisé. J’ai tout de suite vu qu’elle était très intelligente et que, malgré sa jeunesse, elle avait une connaissance en profondeur du domaine. Elle était Assistant Professor à Wellesley à l’époque, son livre n’était pas encore publié. Elle était déjà intéressée par George Sand et je l’ai encouragée à soumettre son travail pour publication dans le George Sand Studies, où elle a en effet publié deux excellents articles (en 1999 et en 2003).

Toutefois, nous savons tous à quel point la vie académique peut être étrange. Malgré le fait que nous habitions dans la même région, comme c’était notre cas avec Nathalie, lorsque l’on n’enseigne pas dans la même institution, on ne se voit pas. Sauf aux Conférences ! C’est ce qui nous est arrivé. Nous nous retrouvions régulièrement aux Conférences des Études Françaises du Dix-Neuvième Siècle ; en fait, nous disions en rigolant que ce n’était pas une « vraie Conférence sur les Études Françaises du Dix-Neuvième Siècle » tant que nous n’y étions pas toutes deux. Notre amitié s’est développée au fil des ans, grâce à ces conférences annuelles. Au cours de la dernière à laquelle nous avons assisté en 2003, à Tucson (Arizona), nous sommes sorties pendant le déjeuner pour aller acheter des bijoux indiens. Nathalie adorait les bijoux et portait toujours un accessoire qui reflétait son style élégant. Étant le plus souvent « sérieuses » en essayant d’assister au plus de sessions possibles, nous avions l’impression d’être comme deux écolières faisant l’école buissonnière ce délicieux après-midi. Je porte toujours régulièrement un des colliers de turquoise que j’ai acheté avec elle ce jour-là. Je me souviens que Nathalie avait acheté de charmants objets pour ses deux filles…

Les Conférences étaient nos retrouvailles. Une année, elle était enceinte de son fils. L’année suivante, elle avait publié un livre. Elle était toujours souriante, ouverte aux autres, saluant ses amis de longue date avec plaisir. Elle avait un rire contagieux.

L’année 2004 a marqué le bicentenaire de la naissance de George Sand – une année riche en célébrations culturelles en honneur de l’écrivaine. Pour Nathalie et moi, cette année est devenue une année d’invitations réciproques. J’étais enchantée de l’inviter pour une communication à Cerisy-la-Salle – sa présentation était l’une des meilleures. Elle, en retour, m’a honorée avec son invitation à prononcer le discours d’inauguration à la superbe Conférence Sand qu’elle et ses collègues, Catherine Masson, Marie-Paule Tranvouez et Sylvaine Egron-Sparrow avaient si bien organisé à Wellesley College.

Ensuite, il y a eu la Conférence Sand à Dublin en juin 2006. Cela aura été sa dernière. Le jour de la conférence, j’ai eu le grand plaisir – et le privilège, je me rends compte de cela à présent – de passer la journée entière en sa compagnie, alors qu’un groupe d’entre nous est allé à Dun-laoghaire pour visiter la Tour James Joyce, lieu qui a inspiré les premières pages de Ulysses. Nous avons pris un train de banlieue et avons marché jusqu’à la tour, en s’arrêtant en chemin à un marché local biologique pour acheter notre déjeuner et faire un pique-nique impromptu sur l’herbe. C’était une journée magnifique. Nous étions tous soulagés que la conférence se soit déroulée avec succès et soit derrière nous. L’été était devant nous et semblait prometteur. Nathalie a parlé de son bonheur avec son nouveau mari, de ses enfants et beaux-enfants, des défis et joies profondes d’une famille recomposée. C’est la dernière fois que je l’ai vue en bonne santé, rayonnante et radieuse de la joie dans sa famille, et pleine de projets d’écriture pour l’avenir.

Nathalie était une des jeunes étoiles montantes dans le groupe George Sand et une jeune chercheuse brillante sur la littérature française du dix-neuvième siècle en général. Son travail sur le roman explique son intérêt particulier pour Balzac, Flaubert et George Sand. Il est remarquable qu’elle ait pu publier autant de travaux de si grande qualité pendant sa trop courte carrière. En plus de ses talents académiques, qui étaient importants, Nathalie était une collègue généreuse, toujours prête à partager son savoir et ses idées littéraires avec les autres. Elle était suffisamment jeune pour être ma fille. C’est ainsi que je veux me souvenir d’elle – en tant que fille adoptive, intellectuelle magnifique et avenante, qui nous a été retirée bien trop tôt.

Isabelle Naginski

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